Zal iemand ooit Shackleton’s verloren schip vinden?

Het zal een monumentale poging zijn om het iconische schip van Antarctische ontdekkingsreiziger Ernest Shackleton te lokaliseren.
Dit is de conclusie van wetenschappers die vorig jaar hebben geprobeerd en gefaald om de Endurance te vinden, die in 1915 in 3000 meter water in de Weddellzee zonk.

Het team zegt dat het zee-ijs in het gebied boven het wrak bijna altijd dik en uitgebreid is.

Het betekent dat de meeste expedities moeite zouden hebben om zelfs maar dichtbij genoeg te komen om een zoektocht te beginnen.

De Weddell Sea Expedition 2019 deed het verbluffend goed en bereikte de erkende wraklocatie en lanceerde een autonoom onderwatervoertuig (AUV) om de oceaanbodem te onderzoeken.

Maar deze robot verbrak de communicatie met het onderzoeksschip van de expeditie, SA Agulhas II, zo’n 20 uur lang in kaart te brengen en werd nooit meer gezien.

Wat het misschien ontdekt heeft, zullen we nooit weten. Door het binnendringen van zee-ijs werd het team gedwongen zijn AUV te verlaten en het gebied te verlaten.

De expeditie-wetenschappers hebben nu een evaluatie gemaakt van de lokale omstandigheden in deze onvergeeflijke sector van de Zuidpool. Ze hebben ook wat advies gegeven voor iedereen die op zoek zou willen gaan naar Shackleton’s pooljacht.

“Om de Endurance eindelijk op de zeebodem te lokaliseren zijn gunstige zee-ijsomstandigheden in het centrale westen van de Weddell Zee nodig, inclusief de aanwezigheid van brede (open water) loodjes”, aldus Dr. Christine Batchelor van het Scott Polar Research Institute (SPRI) in Cambridge, Verenigd Koninkrijk.

“Bovendien kan een twee-schip operatie nodig zijn om ijs te breken en met succes een autonoom onderwatervoertuig te lanceren en terug te krijgen,” vertelde ze aan BBC News.

Shackleton’s verhaal is een van de meest bijzondere verhalen uit het “heroïsche tijdperk” van de exploratie van Antarctica.

Gevangen in zee-ijs voor meer dan 10 maanden, zijn Endurance schip dreef rond de Weddell Zee totdat het uiteindelijk werd verpletterd door de ijsschotsen en in het diepe viel. Hoe Shackleton en zijn mannen toen hun ontsnapping te voet en in reddingsboten maakten is het spul van de legende.

Waar de Endurance ten onder ging is bekend; de scheepskapitein Frank Worsley registreerde de positie met behulp van een sextant en een theodoliet. Maar het bereiken van dit deel van de Weddell Zee, net ten oosten van de Larsen-ijsplanken op het Antarctische schiereiland, is uiterst moeilijk, zelfs voor moderne ijsbrekers.

Het team van 2019 heeft met behulp van satellietgegevens de concentratie van het zee-ijs op de wraklocatie van 2002 tot nu beoordeeld. De groep laat zien dat in 14 van de 18 beoordeelde jaren de omstandigheden “slecht” waren. Het dichtstbijzijnde open water kan 200 km of meer verwijderd zijn.

Een van de “goede” jaren was 2002, waardoor het Duitse onderzoeksschip Polarstern een zeer nauwe doorgang kon maken en een beperkte kartering (echosounding) van de zeebodem kon uitvoeren. De resolutie zou nooit scherp genoeg zijn om de Endurance te detecteren, maar het heeft interessante inzichten opgeleverd in de aard van de oceaanbodem – met bemoedigende implicaties voor de waarschijnlijke staat van het wrak.

Het uithoudingsvermogen ligt waarschijnlijk op vlak terrein dat niet is verstoord door erosie of door onderwater landverschuivingen. Ook de sedimentdepositie zal naar verwachting laag zijn, met een snelheid van minder dan 1 mm per jaar.

“Dus, het zal niet worden bedekt door sediment,” zei Prof Julian Dowdeswell, de directeur van de SPRI.

“Het zal niet worden beschadigd door iets dat van opzij komt. En op 3.000 meter, is het ver onder de maximale diepte van een ijsbergkiel. Glaciologisch en geofysisch – Het uithoudingsvermogen zou ongedeerd moeten zijn.”
Dit alles voorspelt veel goeds voor toekomstige pogingen om de beroemdste van alle wrakken te vinden.

Het staat zeker bovenaan de lijst van doelwitten voor David Mearns, wiens expertise in het vinden van verloren gegane schepen wereldberoemd is.
Hij gaf commentaar: “Het is jammer dat de zoektocht in 2019 mislukte in hun poging om Endurance’s wrak te lokaliseren, want ze hadden de beste ijscondities van de afgelopen 17 jaar.

“Dit bewijst mijn lang gekoesterde stelling dat een ‘single-ship’ expeditie te riskant is, zelfs met goede ijscondities, en dat de sleutel tot het vinden van Endurance in een andere aanpak ligt,” vertelde hij aan BBC News.

Prof. Dowdeswell is pessimistisch dat iedereen een missie zou financieren met als enige doel het vinden van de Endurance.
De meeste toekomstige inspanningen, gelooft hij, zullen “toevoegingen” zijn aan meer bredere wetenschappelijke expedities naar de regio – zoals vorig jaar het geval was met zijn onderneming die als hoofddoel had het smelten en terugtrekken van de Larsen ijsplanken te bestuderen.

“Ja, je wilt AUV’s en op afstand bediende voertuigen (ROV’s) om het wrak te zoeken en te fotograferen, maar het is een geweldige kans om die state-of-the-art voertuigen te gebruiken om wetenschap te doen; en er is geen twijfel over mogelijk dat we niet zoveel wetenschap zouden hebben gedaan zonder die stukken kit aan boord, en we zouden die apparatuur niet aan boord hebben gehad, tenzij we op zoek waren naar Shackleton’s Endurance. Het was een evenwicht tussen exploratie en wetenschap,” zei hij.

Prof. Dowdeswell en collega’s van de Weddell Sea Expedition 2019 hebben hun rapport gepubliceerd in het tijdschrift Antarctic Science.