Nederland Reisgids voor Turisten

Hoewel bijna de helft ervan ooit onder water stond, is Nederland een van de meest verstedelijkte – en dichtbevolkte – naties op aarde, met een enorm scala aan plaatsen om te bezoeken, verpakt in een relatief klein gebied.

Een opmerkelijk land – niet meer dan de omvang van de Amerikaanse staat Maryland – het is een grotendeels door de mens gemaakte zaak, waarvan ongeveer de helft op of onder zeeniveau ligt.

Het vruchtbare pannenkoekenlandschap is doorkruist met afwateringskanalen en kanalen, onder een enorme open hemel, terwijl de steden en dorpen van het land vaak ongerepte en onveranderde plaatsen zijn met zadeldragende herenhuizen, mooie grachten en kerktorens.

Ondanks de kleine afmetingen van het land is elke stad vaak een aparte plaats met een eigen identiteit – er is misschien wel nergens anders ter wereld zo veel verschillende accenten, zelfs dialecten, te horen in zo’n klein gebied.

In het voorjaar en de zomer zorgen de bollenvelden voor felle kleurspatten en in het westen en noorden wordt de lange kustlijn gekenmerkt door kilometerslange beschermende duinen, die zich uitstrekken over brede stukken perfect zandstrand.

Als grote koloniale macht daagde de Nederlandse handelsvloot de Engelsen ooit uit voor een wereldwijde zeesuperioriteit, en gedurende de zeventiende-eeuwse Gouden Eeuw was de levensstandaard ongeëvenaard.

Sindsdien zijn er enkele economische ups en downs geweest, maar vandaag de dag is Nederland een van de meest ontwikkelde landen ter wereld, met de hoogste bevolkingsdichtheid in Europa.

Het is ook een internationaal, goed geïntegreerd land: de meeste mensen spreken Engels, althans in het dichtbevolkte westen van het land; en het grootste deel van het land is gemakkelijk te bereiken met een openbaar vervoerssysteem van treinen en bussen, waarvan de efficiëntie de Britse en Amerikaanse bezoekers kan doen huilen van jaloezie.

Opeenvolgende Nederlandse regeringen hebben gestuurd in de richting van politieke consensus – inderdaad, dit is de drift sinds de Reformatie, toen de concurrerende pijlers van de Nederlandse samenleving leerden met elkaar te leven – of elkaar te negeren, geholpen door het feit dat de handelsrijkdom de meeste mensen rijker maakte.

Bijna toevallig werd de Nederlandse samenleving tolerant en in haar enthousiasme voor botte conflicten vooruitstrevend. Tegenwoordig zijn veel insiders van mening dat het motief voor de liberale Nederlandse houding ten opzichte van drugsgebruik en niet zozeer een vrijbrief is als wel apathie – en zelfs dat wordt bedreigd, met een officiële clampdown van de Amsterdamse coffeeshopcultuur.

Bovendien is het beleden multiculturalisme van het land de afgelopen jaren zwaar op de proef gesteld, waarbij de schietpartijen van Theo van Gogh en de politicus Pim Fortuyn velen ervan hebben overtuigd het succes van de Nederlandse consensuele politiek te heroverwegen.

Waarheen in Nederland

Vermeld dat je naar Nederland gaat en de meeste mensen gaan ervan uit dat je naar Amsterdam gaat. Inderdaad, voor zo’n klein en toegankelijk land is Nederland relatief onbekend terrein.

Sommige mensen bekennen misschien een kort bezoek aan Rotterdam of Den Haag, maar voor de meeste bezoekers is Amsterdam Nederland, in de veronderstelling dat er elders niets te zien is.

Dit accepteren is veel te missen, maar het lijdt geen twijfel dat de hoofdstad meer kosmopolitische uitstraling heeft dan welke andere Nederlandse stad dan ook, zowel in de restaurant- en barscene als in de prefectuur van de drie grote attracties.

Dit zijn het Anne Frank Huis, waar de jonge Joodse dagboekschrijver zich tijdens de Tweede Wereldoorlog heeft verstopt; het Rijksmuseum, met zijn prachtige collectie Nederlandse schilderijen, waaronder enkele van de mooiste werken van Rembrandt; en het ongeëvenaarde Van Gogh Museum, met ‘s werelds grootste collectie van het werk van de kunstenaar.

In het westen van het land, buiten Amsterdam, zijn de provincies Noord- en Zuid-Holland voor het grootste deel onverbiddelijk vlak, wat een weerspiegeling is van eeuwenlang zorgvuldig ontginningswerk, omdat de Nederlanders de zee langzaam hebben teruggedrongen.

Deze provincies zijn overwegend stedelijk, met name Zuid-Holland, waar een groep steden woont die gezamenlijk bekend staat als de Randstad, een stadsuitbreiding die alle grote steden van het land en het grootste deel van de bevolking omvat.

Reizen in dit deel van het land is gemakkelijk, met treinen en bussen die snel, goedkoop en efficiënt zijn; hoogtepunten zijn onder andere het easy-going Haarlem; de oude universiteitsstad Leiden; Delft, met zijn aantrekkelijke middeleeuwse gebouwen en verkleinde, grachtengordelvormige centrum; en de zanderige havenstad Rotterdam, versierd met prestigieuze moderne architectuur.

Den Haag (Den Haag) is ook zeker een bezoek waard, een relaxte en ontspannen stad, zetel van de Nederlandse overheid en de thuisbasis van een aantal uitstekende musea. Ook de Keukenhof, met de mooiste en meest uitgestrekte bollenvelden van het land, mag u niet missen.

Ten noorden van Amsterdam zijn de oude Zuiderzeehavens van Enkhuizen en Hoorn zeer verleidelijk, net als het stadje Alkmaar met zijn onbeschaamd toeristische kaasmarkt en de kleine dorpjes en ongerepte duinlandschappen van de kust.

Voorbij ligt een rustiger, landelijker land, vooral in het hoge noorden waar een keten van laaggelegen eilanden – de Friese eilanden – de open Noordzee scheidt van de kust, die de Waddenzee koestert.

De eilanden hebben een blauw en bucolische charme en duizenden Nederlandse gezinnen komen hier elke zomer voor hun vakantie. Behalve Texel liggen de eilanden voor de kust van de provincie Friesland. De hoofdstad van Friesland, Leeuwarden, is een sympathieke, bij uitstek bezoekbare stad, terwijl het naburige Groningen een van de drukst bezochte culturele centra van het land is.

In het zuiden zijn de provincies Overijssel en Gelderland bezaaid met charmante oude stadjes, met name Deventer en Zutphen, terwijl hun oostelijke delen de eerste geofysische hobbels van Nederland inluiden als het landschap zich oprolt naar de Duitse grens.

Ook hier zijn twee afleidingsmanoeuvres: Arnhem, veel herbouwd na de beruchte Tweede Wereldoorlog, maar een sprong en een sprong van de open heidevelden van het Nationale Park de Hoge Veluwe, en de levendige studentenstad Nijmegen.

Verder naar het zuiden liggen nog de overwegend katholieke provincies Limburg, Noord-Brabant en Zeeland. De laatste provincie heeft een goede naam (letterlijk “Zeeland”), bestaat uit een reeks laaggelegen eilanden en wordt beschermd tegen het oprukkende water van de Noordzee door een van de meest ambitieuze bouwplannen van het land, het Deltaproject.

Van hieruit bereikt u Noord-Brabant, een zacht glooiend struikgewas en landbouwgrond die zich concentreert op de historische steden Breda en ‘s Hertogenbosch, en het modernere productiecentrum van Eindhoven, de thuisbasis van elektronicagigant Philips. De heuvelachtige provincie Limburg beslaat de slanke zeis die zich uitstrekt tussen de Belgische en Duitse grenzen, met als kosmopolitische hoofdstad Maastricht een van de gezelligste steden van Nederland.