Een ‘MacBook SE’ kan Chromebooks en Windows-laptops in één klap vernietigen

Een ARM-gebaseerde MacBook SE kan Chromebooks en half geprijsde Windows-laptops in één klap vernietigen.

Apple brengt misschien de 12-inch MacBook terug, maar dan met een twist: hij kan een ARM-gebaseerde chip gebruiken. En volgens Bloomberg’s bronnen. Apple is van plan om tegen 2021 Mac-machines met eigen chips te verkopen, wat betekent dat we volgend jaar de MacBook SE zouden kunnen krijgen.

Al meer dan tien jaar gebruikt Apple Intel-chips in zijn laptops, van de originele MacBook tot de nieuwste MacBook Pro 16-inch. En de komende Mac-machines, zoals de MacBook Pro 2020, zijn voorzien van de nieuwste plakjes silicium van Intel. Maar als Apple de 12-inch MacBook inderdaad weer tot leven brengt, kan hij zich op één belangrijke manier onderscheiden van zijn stalgenoten.

De beste laptops die je nu kunt kopen

Dit zijn de beste Chromebooks die u kunt kopen
Net binnen: De iPhone SE zet gewoon elke goedkope Android-telefoon op de hoogte…
Waarom de eerste 12-inch MacBook is mislukt

De 12-inch MacBook werd in 2015 gelanceerd als de dunste en lichtste MacBook die er is, maar was ook een apparaat dat niet beknibbelde op de bouw- of beeldschermkwaliteit. Destijds werd het gezien als iets dat de uit productie genomen originele MacBook kon vervangen en de oude MacBook Air kon vervangen, maar dat was niet het geval.

De 12-inch MacBook was net zo mooi ontworpen als hij was, maar werd ondergewaardeerd door het gebruik van de Core M-processors van Intel. Hij had ook een enkele USB-C-poort en maakte gebruik van het low-profile Butterfly-toetsenbordmechanisme dat is gelambast omdat het onbetrouwbaar is en niet naar ieders smaak is getypt.

En de MacBook was duur voor een apparaat met instapmodellen. Bij de lancering kostte het apparaat 1.299 euro, wat ruim een paar honderd euro duurder was dan de MacBook Air, die ondanks zijn gedateerde ontwerp nog steeds fatsoenlijke specificaties en veel poorten had. Als je honderd euro of meer had uitgegeven, had je een instapmodel 13-inch MacBook Pro gehad, dat veel meer kracht bood in een nog steeds redelijk slank pakket.

Apple heeft de ingewanden van de MacBook in 2017 geüpdatet, maar dat was nog niet genoeg. Tegen het einde van 2018 maakte de nieuwe MacBook Air zijn debuut met meer vermogen, een groter Retina-display en meer poorten voor 1.199 euro.

De nieuwe Air was in principe klaar voor de 12-inch MacBook, omdat hij nergens in het MacBook-assortiment paste, omdat hij te weinig vermogen had en te duur was om over een MacBook Air of 13-inch MacBook Pro heen te komen. Dus werd de 12-inch MacBook begin 2019 rustig in de wei gezet.

MacBook met ARM-stroomvoorziening

Een betrouwbare, zij het anonieme tech leaker op Twitter zei dat de 12-inch MacBook terug zal komen en dat hij Intel-chips zal mijden ten gunste van een ARM-gebaseerde.

Er wordt al een tijdje gekletst dat Apple misschien afstand neemt van de Intel-chips en zijn eigen silicium voor de MacBook line-up maakt. Maar het maken van chips voor laptops en pc’s is geen eenvoudig proces, zeker niet als je geen toegang hebt tot je eigen gieterij.

Dit is echter niet de eerste rodeo van Apple, want het bedrijf ontwerpt al enkele jaren zijn eigen A-serie chips voor iPhones, iPads en het Apple horloge. De technici van Cupertino zijn begonnen met het maken van chips waarin CPU-ontwerpen van chipontwerper ARM zijn verwerkt – vrijwel elke mobiele chip ter wereld maakt gebruik van op ARM gebaseerde ontwerpen – met GPU’s van PowerVR.

Vervolgens is Apple begonnen met het ontwerpen van eigen chips, met behulp van eigen aangepaste processoren. Al deze chips waren nog steeds gebaseerd op de onderliggende ARM gereduceerde instructie set computing (RISC) architectuur, wederom zoals vrijwel elke smartphone en tablet chip in de wereld.

Het is waarschijnlijk dat als Apple een nieuwe MacBook maakt die wordt aangedreven door een ARM-gebaseerde chip, het een aangepaste A-serie chip zal zijn die het zelf ontwerpt; het heeft immers al de productiepartners en toeleveringsketens om dergelijke chips te maken.

En Geoff Blaber, vicepresident van onderzoek bij analistenhuis CCS Insight, denkt “dat het niet de vraag is of, maar wanneer Apple ARM inzet in zijn Mac-lijn”.

“Apple heeft enorm geïnvesteerd in het ARM-siliciumontwerp en het is logisch dat het die mogelijkheid uitbreidt tot buiten de iPhone en iPad. Het verminderen van de afhankelijkheid van Intel, de kosten en het vergroten van de flexibiliteit en wendbaarheid van de routekaart zijn allemaal belangrijke drijfveren”, aldus Blaber.

Apple heeft dus de vaardigheden en de technologie, maar waarom zou het zo’n MacBook maken als het al jaren vastzit aan Intel?

Het aannemen van Chromebooks en goedkopere Windows-laptops

Het eenvoudige antwoord daarop kan worden gezien met Chromebooks die gebruik maken van ARM-gebaseerde chips, en Microsoft’s “Always Connected PC” initiatief, dat heeft gezien Windows 10 laptops aangedreven door ARM-gebaseerde Qualcomm Snapdragon SoC’s (system-on-a-chip). Deze machines zijn allemaal ontworpen voor eenvoudige dagelijkse computergebruik – denk aan tekstverwerking, e-mails, videogesprekken en Netflix-binging – voor urenlang; ten minste een dag batterijduur.

Dergelijke laptops zijn niet ontworpen om krachtige machines te zijn, dus ze hebben geen Intel- of AMD-processors nodig, wat betekent dat minder krachtige mobiele chips voldoende zijn.

Zoals het nu is, zijn Chromebooks populair onder studenten, maar ze zijn over het algemeen nogal basaal, met meer premium modellen die duur zijn en gebruik maken van Intel CPU’s. En Chrome OS is gewoonweg niet zo flexibel of gelijk aan apps als macOS of Windows 10.

Altijd verbonden pc’s hebben daarentegen moeite met de wijdverbreide compatibiliteit van apps, omdat Windows 10 oorspronkelijk is ontworpen om te draaien op chips die gebruik maken van de x86-architectuur van IBM, die toevallig door alle Intel- en AMD-cpu’s wordt gebruikt. De RISC-architectuur is fundamenteel anders dan x86, dus er is emulatie nodig om Windows 10 en de apps van derden op ARM-gebaseerde chips te laten draaien.

Dit alles betekent dat er een gat in de markt is voor Apple om een low-powered maar goed gemaakte en scherp geprijsde laptop te maken die meer flexibiliteit biedt dan Chromebooks en de tekortkomingen van Windows 10 op ARM omzeilt; iets waarvan Blaber zegt dat Apple het kan leren.

“De ervaring van Microsoft met Windows is de blauwdruk voor zowel de mogelijkheden als de valkuilen van de introductie van ARM naast Intel in de Mac line-up”, zegt Blaber, waarbij hij opmerkt dat het gebruik van ARM-chips weliswaar voordelen heeft en dat Microsoft en Apple een sterk ontwikkelaarsecosysteem hebben, maar dat het nog steeds een uitdaging is om af te stappen van Intel en x86.

“De praktische realiteit van emulatie als opstapje en het garanderen dat de lange staart van programma’s en plug-ins kan draaien, is uiterst moeilijk”, vervolgt Blaber. “Apple kan de laatste Cut Pro en iWork naadloos laten lopen, zodat plug-ins zich ook op ARM kunnen gedragen”.

Dit betekent dat Apple een manier zal moeten vinden om macOS mooi te laten spelen op de RISC-architectuur. Maar in tegenstelling tot Microsoft hebben Cupertino’s slimme mensen al ervaring met het maken van een besturingssysteem dat draait op ARM-chips in de vorm van iOS.

Het voordeel van de ommuurde tuin van Apple

Aangezien iPadOS nu ook macOS-achtige functies biedt, evenals ondersteuning voor het toetsenbord en het trackpad, is het voor Apple misschien niet zo’n grote uitdaging om macOS te herwerken om op RISC en ARM te kunnen draaien.

Een van de grootste problemen van Windows 10 op ARM is niet zozeer het besturingssysteem aan de praat te krijgen, maar er ook voor te zorgen dat mensen toegang hebben tot de overvloed aan apps van derden waar ze aan gewend zijn dankzij het open karakter van Windows. Dit betekent dat je ontwikkelaars aan boord moet krijgen, wat een lastig voorstel is als de op ARM gebaseerde Windows 10 laptops nauwelijks productief zijn. Waarom zouden de ontwikkelaars zich inspannen als ze geen groot publiek gaan bedienen?

Apple’s ommuurde tuinbenadering van software en zijn besturingssystemen zou hier de aas in de pap kunnen zijn. Apps op macOS moeten door Apple worden gescreend voordat ze in de App Store komen, zodat Apple meer controle heeft over zijn app-ecosysteem en dus meer aantrekkingskracht heeft dan Microsoft om ontwikkelaars aan te moedigen hun apps te herwerken om zowel op RISC- als op x86-besturingssystemen te werken.

De enorme rijkdom van Apple en een beperkter bereik dan Microsoft – Apple maakt bijvoorbeeld geen Xbox Series X-rivaal – betekent ook dat het geld heeft om ontwikkelaars te stimuleren om programma’s te maken die op een ARM-gebaseerde MacBook werken.

De overstap van Intel naar ARM voor zijn MacBook geeft Apple ook meer controle over hoe de chips in zijn laptops werken. volgens Avi Greengart, hoofdanalist bij Techsponential.

“Door zijn eigen chips te ontwerpen, kan Apple ook de afweging maken tussen CPU-prestaties, GPU-prestaties, AI-prestaties, levensduur van de batterij, warmteafvoer en kosten”, zegt Greengart. “De secundaire redenen om over te stappen op ARM zijn differentiatie – niet dezelfde chipset als die van Windows – en prestaties – de A13 in de iPad Pro presteert op sommige punten al beter dan de Intel-processors in de MacBook Pro”.

Als Apple een 12-inch MacBook kan maken die ergens tussen de 600 en 900 euro zit en een eersteklas ontwerp behoudt, dan verkoopt hij vrijwel zeker als een gek. Ook dit is een stimulans voor ontwikkelaars van MacOS-programma’s om aan boord te komen, want ze hebben een sterke garantie dat inspanningen om hun programma’s te herwerken, zowel figuurlijk als letterlijk, hun vruchten zullen afwerpen.

Volgens Greengart zou Apple niet eens een op ARM gebaseerde MacBook als nieuwe machine hoeven te positioneren, zoals Microsoft en Qualcomm deden met de Always Connected pc’s.

“Dit heeft niet goed gewerkt, mede omdat de producten niet aan de beloftes voldeden”, zegt hij over Always Connected PC’s. “Zolang alle MacBooks die op ARM draaien gewoon goede vervangers zijn voor Intel-gebaseerde MacBooks, kan Apple ze positioneren als laptops, niet als iets nieuws dat concurreert met laptops. Dat zal het hele probleem omzeilen.”

Maak je klaar voor een MacBook SE

Het zou je vergeven als je je afvroeg waarom Apple de moeite zou nemen om de 12-inch MacBook nieuw leven in te blazen, laat staan om er een ARM-gebaseerde chip in te stoppen, omdat er al verschillende laptops in verschillende prijsklassen in zitten. De MacBook Pros is geschikt voor creatieve professionals, de MacBook Air is een eersteklas ultradraagbaar apparaat, de iPad Pro 2020 met zijn Magic Keyboard is een solide alternatief voor een laptop, en de rest van het iPad-assortiment met optionele toetsenborden kan worden gezien als de pseudo-chroomboek-achtige apparaten van Apple.

Maar in het topsegment hebben de MacBooks van Apple te maken met hevige concurrentie van eersteklas en krachtige Windows 10-laptops zoals de Dell XPS 13, die onder het niveau van gelijkwaardige MacBook Pro’s liggen. En de MacBook Air is niet langer de enorm begeerde ultraportabele die hij ooit was, met bijvoorbeeld de Surface Laptop 3 die een eersteklas slanke en lichte laptop biedt voor een scherpe prijs.

Een MacBook die dankzij de slimme techniek en de chipkeuze de concurrentie ver achter zich laat, zou dus wel eens een hit kunnen zijn voor Apple. Met de iPhone SE 2020 zien we nu een Apple die niet langer volledig gericht is op het leveren van dure premium gadgets aan toegewijde fans.

De iPhone SE zal waarschijnlijk veel aandacht krijgen van mensen die eerder hun iPhone hebben vermeden vanwege hun prijskaartje van meer dan 500 euro. De nieuwe iPhone, die in principe de krachtige A13 Bionic-chip van Apple uit de iPhone 11 Pro haalt en in een iPhone 8-chassis plaatst, maakt het mogelijk dat Apple iets soortgelijks doet met de 12-inch MacBook.

Apple kan de 12-inch MacBook-behuizingen gewoon meenemen en voorzien van een chip zoals de A14 Bionic, die naar verwachting de kracht van de iPhone 12 zal leveren, misschien met een paar aanpassingen zoals een Magic Keyboard. Zolang MacOS is aangepast aan de RISC-architectuur, is een nieuwe MacBook klaar voor gebruik. Apple heeft dit in principe gedaan met de iPad Air en de iPad Mini van de vijfde generatie, die allebei vrij oude externe ontwerpen hebben, maar wel bijgewerkte specificaties.

In het ideale geval zou het mooi zijn om een vernieuwde 12-inch MacBook te hebben met het nieuwste True Tone Retina-display en twee Thunderbolt 3 poorten in plaats van USB-C. Maar als Apple een MacBook kan maken die betaalbaarder is dan hij ooit is geweest, gaan we niet klagen als hij een paar eersteklas voorzieningen mist.

Het zal waarschijnlijk niet de MacBook SE heten. Maar als Apple de 12-inch MacBook met een ARM-gebaseerde chip terugbrengt, kan hij een van de meest aantrekkelijke laptops van 2020 of 2021 hebben en zowel Chromebooks als sub-$1000 Windows-laptops op de markt brengen.