De grootste autofabriek ter wereld is net heropend

Dit is wat Volkswagen moest doen

Volkswagen heropende maandag de grootste autofabriek ter wereld in Wolfsburg in Duitsland nadat het coronavirus het voor de langste periode in zijn 82-jarige geschiedenis gedwongen had te sluiten.

De grootste autofabrikant ter wereld heeft 100 veranderingen aangebracht in de manier waarop zijn fabrieken werken, terwijl hij probeert zijn bedrijf opnieuw op te starten zonder de gezondheid van honderdduizenden werknemers in gevaar te brengen.

De ervaring van het bedrijf onderstreept de ontmoedigende taak die de fabrikanten te wachten staat nu zij hun werk hervatten in een wereld die nog steeds de gevolgen van de pandemie ondergaat.

“We hebben nog nooit eerder voertuigen onder deze omstandigheden ontwikkeld, geproduceerd en verkocht”, aldus Bernd Osterloh, de hoogste vertegenwoordiger van Volkswagen (VLKAF).

De gigantische Wolfsburg-fabriek ligt aan de oevers van een al even indrukwekkend staaltje van menselijke techniek, het 200 mijl lange Mittellandkanaal dat zee- en binnenhavens in Europa met elkaar verbindt.

Wolfsburg werd oorspronkelijk in 1938 gebouwd om arbeiders te huisvesten voor de fabrieken van Volkswagen, maar is nog steeds de thuisbasis van het hoofdkantoor van de groep en heeft sinds 1945 meer dan 45 miljoen auto’s geproduceerd.

Het is de plaats waar de iconische Kever meer dan drie decennia lang werd geproduceerd en waar de best verkochte modellen van de autofabrikant, de VW Golfserie en de Tiguan, vandaag de dag worden gemaakt.

De fabriek werd op 19 maart gesloten toen het nieuwe coronavirus door Europa scheurde, wat de autofabrikanten ertoe aanzette de productie over het hele continent stop te zetten nadat de grenzen waren gesloten en nationale lockdowns waren opgelegd.

De heropening van de fabriek staat symbool voor de bredere inspanningen om de economie in Europa, waar zo’n 14 miljoen mensen werken in banen die verband houden met de automobielsector, een nieuwe impuls te geven.

Het uitgestrekte fabriekscomplex beslaat 6,5 miljoen vierkante meter. Het heeft vorig jaar zo’n 700.000 auto’s gekarnd, wat neerkomt op ongeveer 3.500 per dag. Er werken zo’n 63.000 mensen op het terrein, ongeveer de helft van de inwoners van de stad waarnaar het complex is vernoemd.

Volkswagen’s Wolfsburg-fabriek bij de nummers

De gigantische fabriek heropent maandag na een stilstand van vijf weken.

  • De Wolfsburgfabriek neemt 70 miljoen vierkante meter in beslag…
  • Huizen 63.000 werknemers
  • Produceert 3.500 auto’s per dag
  • 2.100 vrachtwagens en treinwagons komen de fabriek binnen met 21.000 onderdelen per dag
  • Sinds 1945 zijn er meer dan 45 miljoen voertuigen in de fabriek gefabriceerd.
  • De fabriek is verbonden door 47 mijl aan wegen en 37 mijl aan spoorwegen.

De heropening van Wolfsburg is allesbehalve eenvoudig geweest. De fabriek is afhankelijk van een toeleveringsketen die zich uitstrekt over 71 landen en meer dan 2.600 bedrijven, die allemaal te maken hebben met de fall-out van het coronavirus.

Volkswagen heeft 100 verschillende gezondheids- en veiligheidsmaatregelen getroffen, die met de werknemers zijn overeengekomen, met informatie op meer dan 8.000 posters in de fabriek, en uitgelegd in boekjes.

“Volkswagen stelt met deze overeenkomst een norm voor de Duitse industrie”, aldus Osterloh.

Wat verandert er in Wolfsburg

Het bedrijf is van plan om de productie langzaam op te voeren, in overeenstemming met de beschikbaarheid van onderdelen, de eisen van de overheid en de vraag naar auto’s, die instortte toen het coronavirus zich verspreidde. Het verwacht deze week 1.400 auto’s te bouwen in Wolfsburg, oplopend tot 6.000 volgende week, oftewel ongeveer 40% van de productie voorafgaand aan de pandemie.

“Bij Volkswagen, heeft gezondheid voorrang op snelheid,” Thomas Ulbrich, hoofd van e-mobiliteit voor het merk Volkswagen, zei vorige week in een verklaring toen het bedrijf zijn elektrische voertuigfabriek in Zwickau, Duitsland heropende.

Wolfsburg zal opnieuw starten met één ploeg van 8.000 werknemers in de productielijn in plaats van de gebruikelijke 20.000. In eerste instantie worden de uren voor sommige werknemers ingekort, waarbij de ploegendienst zo wordt geregeld dat de werknemers die aankomen, de werknemers die vertrekken niet ontmoeten.

Van de werknemers wordt verwacht dat ze hun eigen temperatuur controleren en elke ochtend thuis in hun uniform veranderen, in plaats van ter plaatse. Zij zullen worden gevraagd om ellebogen te gebruiken om deuren te openen en in één enkel dossier te lopen zodra binnen, volgend tellers op de vloer om ruimte tussen mensen te houden.

Sociale afstandelijkheid zal worden afgedwongen tijdens teamvergaderingen en tijdens de lunchpauzes, met minder zitplaatsen in gemeenschappelijke ruimtes en vergaderzalen die zijn omgevormd tot kantoorruimtes. Kantines blijven gesloten en werknemers worden gevraagd hun eigen lunch mee te nemen.

Waterdispensers zijn tijdelijk verwijderd om de kans op infecties te verminderen en airconditioners zijn ingesteld om zoveel mogelijk frisse lucht te laten circuleren.

Gereedschap wordt na elke dienst gedesinfecteerd en de medewerkers geven het niet meer met de hand aan elkaar door, maar leggen het materiaal in containers neer, zodat anderen het op veilige afstand kunnen ophalen. In de hele fabriek worden enkele honderden extra handwasinstallaties geïnstalleerd.

De voertuigen worden verder uit elkaar geplaatst op de fabrieksvloer en de werknemers zullen de taken op dezelfde auto waar mogelijk apart uitvoeren. Maskers worden gedragen op plaatsen waar het niet mogelijk is om een afstand van 1,5 meter aan te houden.

Een andere grote uitdaging voor Volkswagen en andere fabrikanten is ervoor te zorgen dat de legers van leveranciers die hun fabrieken binnenkomen, het risico op besmetting niet vergroten. Volkswagen, dat ook de merken Audi, Porsche en Seat bezit, zei dat het zijn 100-punten veiligheidsplan heeft gedeeld met meer dan 40.000 leveranciers en logistieke partners over de hele wereld.

Key moments at Volkswagen’s Wolfsburg plant

  • MAY 1937: Volkswagen is founded at the site of what will eventually become Wolfsburg. The famous carmaker, Ferdinand Porsche, wants to create a “People’s Car”, but his vision is interrupted by World War II.
  • JUNE 1945: After the war, British military command start production of the Volkswagen. The company is soon considered a symbol of West Germany’s “economic miracle” and by 1950 is exporting to 18 countries.
  • AUGUST 1955: The Wolfsburg factory celebrates production of 1 million Beetles. By the time production is discontinued in 1974, nearly 12 million have been built at the factory. 
  • MAY 1974: Volkswagen presents what will become Europe’s most successful car, the VW Golf. As of 2019, 35 million units have been sold the world over.
  • JUNE 2000: The Volkswagen Group opens the Autostadt, or “Car City”, in Wolfsburg, complete with restaurants, a Ritz-Carlton hotel and a customer experience center spanning 28 hectares.
  • MARCH 2014: Production of the e-Golf starts in Wolfsburg.
  • MARCH-APRIL 2020: The coronavirus pandemic forces the longest closure in Wolfsburg’s 82-year history. The plant reopens on April 27 at 10-15% of its production capacity.

Voor de pandemie zouden 2.000 vrachtwagens dagelijks zo’n 21.000 grondstoffen en voertuigonderdelen naar de fabriek in Wolfsburg brengen.

Nu moeten de chauffeurs te allen tijde in hun voertuigen blijven en worden de machines voor het lossen van de vrachtwagens vaker gereinigd in ploegendienst.

“We hebben gedurende de hele periode van de corona-crisis, tijdens de stillegging en bij de heropening van de fabrieken, nauw contact gehad met onze leveranciers om ervoor te zorgen dat zij de onderdelen kunnen leveren die we nodig hebben”, aldus een woordvoerder van VW.

De opening van de fabrieken in Zwickau en Bratislava, Slowakije, verliep vorige week soepel “dus we zijn optimistisch dat we dit op de juiste manier zullen afhandelen in Wolfsburg”, voegde de woordvoerder eraan toe. De ervaring van Volkswagen in China, waar het al 32 van zijn 33 fabrieken heeft heropend, biedt een blauwdruk. “Er ontbrak geen enkel onderdeel toen we begonnen te produceren.”

Het bedrijf hervatte de productie in fabrieken in heel Duitsland vanaf 6 april, waaronder in Brunswick en Kassel, en in Polen vanaf 14 april, om de levering van onderdelen aan de fabrieken in China veilig te stellen.

De productie van Volkswagen in China heeft 60% tot 70% van zijn pre-coronavirusniveau bereikt. De fabrieken daar zijn al meer dan een maand open, wat suggereert dat een terugkeer naar een bijna volledige productie in Europa nog enkele weken op zich laat wachten. Maar autofabrikanten hebben genoeg tijd om dit goed te doen, aangezien de vraag naar hun producten ook is verdampt.

Zware tijden voor de boeg

De verkoop van auto’s in China, ‘s werelds grootste automarkt, is in het eerste kwartaal van 2020 met 42% gedaald ten opzichte van dezelfde periode vorig jaar, volgens de China Association of Automobile Manufacturers. Ook in de Verenigde Staten en Europa is de verkoop gedaald.

De vraag in China zou vrij snel kunnen terugkomen, maar de autoverkoop in Europa zal volgens Ferdinand Dudenhöffer, de oprichter van het Center Automotive Research van de Universiteit van Duisburg-Essen, minstens 10 jaar duren om terug te keren naar het niveau van 2019.

Volkswagen en andere Duitse autofabrikanten, BMW (BMWYY) en Daimler (DMLRY) Mercedes-Benz, zullen het veel beter doen dan rivalen zoals Renault (RNLSY) en Citroën vanwege hun zwaardere blootstelling aan het herstel van China, voegde hij eraan toe.

Toch verwacht het instituut dat de Duitse automobielindustrie in de komende drie tot vier jaar 100.000 banen zal schrappen, ongeveer 12% van het totaal, omdat de productie door een langdurige ineenstorting van de vraag wordt beperkt.