De 5G-samenzweringstheorie laat zien hoe snel extreme ideeën zich over onze samenleving verspreiden

Sociaal-economische achteruitgang na de uitbraak van het coronavirus kan een gevoel van onrechtvaardigheid en verdriet bevorderen, dat wordt uitgebuit door degenen die extremistisch materiaal propageren.

De brandstichtingsaanvallen op gsm-masten, gebaseerd op beweringen dat 5G het coronavirus verspreidt, benadrukken de gevaarlijke en schadelijke gevolgen die samenzweringstheorieën in onze samenleving hebben.

We kunnen ook niet voorbijgaan aan de omvang van de mensen die aan dergelijke misinformatie worden blootgesteld. Volgens een recent rapport van Ofcom is de helft van de Britse volwassenen al op valse of misleidende informatie over het coronavirus gestuit.

Natuurlijk zijn samenzweringstheorieën niets nieuws; ze proberen uitleg te geven over belangrijke sociale en politieke gebeurtenissen die velen aantrekkelijk of meeslepend vinden.

Zo’n 60 procent van de Amerikanen blijft de samenzweringstheorieën rond de moord op John F Kennedy geloven. Velen dringen erop aan dat de “gevestigde orde” een hand had in de moord op prinses Diana, en dat Neil Armstrong niet echt op de maan liep.

Maar het is verkeerd om alle samenzweringstheorieën als gelijk of ongevaarlijk te behandelen, vooral in een tijdperk van sociale media. Degenen die aanzetten tot haat, geweld en terrorisme, of kritische richtlijnen voor de volksgezondheid ondermijnen, kunnen ernstige gevolgen hebben – en doen dat ook -.

Samenzweringstheorieën die 5G aan het coronavirus koppelen, zijn hiervan een duidelijk voorbeeld. Onderzoek van Dr. Daniel Allington, in samenwerking met het Centre for Countering Digital Hate, heeft een verband gevonden tussen degenen die geloofden dat het coronavirus verbonden was met 5G-mobiele telefoonmasten en degenen die de sociale afstandsregels negeren. Een aantal extreemrechtse extremisten op prikborden hebben aanvallen op 5G-masten aangemoedigd.

Regeringsministers, Ofcom en hoogleraren besmettelijke ziekten hebben moeite gedaan om de wetenschappelijke onmogelijkheid te verklaren dat 5G in verband kan worden gebracht met het coronavirus.

Toch is het in tijden van onzekerheid en instabiliteit zoals de Covid-19-crisis dat samenzweringstheorieën en verkeerde informatie een belangrijke rol kunnen spelen.

Lockdown is noodzakelijk, maar er is bezorgdheid dat met het toegenomen isolement, het toegenomen internetgebruik en andere factoren, er een grotere consumptie van samenzweringstheorieën en blootstelling aan online extremistisch materiaal zal zijn.

De sociaaleconomische achteruitgang kan een gevoel van onrechtvaardigheid en grieven bevorderen, waarbij zondebokken, vaak minderheden of oude ideologische vijanden, worden geïdentificeerd en de schuld krijgen. Dergelijke factoren worden uitgebuit door extremisten die onder een klimaat van angst extremistisch materiaal propageren om verder bij te dragen aan verwarring, haat en verdeeldheid.

Dit is de afgelopen weken zeker het geval geweest. Blanke supremacisten hebben verachtelijke anti-joodse samenzweringstheorieën gepropageerd, waarbij ze joden en Israël de schuld geven van het ontstaan van het virus.

De Community Security Trust heeft benadrukt hoe extremisten zich bezighouden met zowel haatdragend als gewelddadig extremisme en mensen ertoe aanzetten de infectie opzettelijk onder de joden te verspreiden. In een poging om anti-moslim vooroordelen te verspreiden, hebben extreemrechtse activisten oude video’s gedeeld waarin ten onrechte wordt beweerd dat moslims samenkomen tijdens de lockdown.

Islamisten gebruiken Covid-19 om antidemocratische en anti-westerse verhalen te promoten.

Maar ondanks de langdurige bezorgdheid over de schade van dergelijke samenzweringstheorieën, die via sociale media op ongekende schaal wordt verergerd, hebben we nog steeds moeite om een effectief antwoord te ontwikkelen. Overheden en sociale-mediabedrijven moeten de dreiging van gevaarlijke samenzweringstheorieën serieuzer nemen.

We moeten investeren in onderzoek om een op bewijs gebaseerd beleid te helpen ontwikkelen, inclusief het opstellen van een meer zinvolle manier om samenzweringstheorieën te classificeren op basis van de ernstige schade die ze veroorzaken. We moeten onderzoeken of onze wetten proportioneel zijn in het bestraffen en afschrikken van degenen die via dergelijke gevaarlijke samenzweringstheorieën tot vijandigheid jegens anderen aanzetten.

Op dit moment is er onvoldoende onderzoek gedaan naar wat bekend staat als succesvol in het tegengaan van gevaarlijke samenzweringstheorieën of hoe je ze kunt laten zien dat ze vals zijn. Dit is geen gemakkelijke taak. Sommige onderzoeken bewijzen dat het suggereren van een samenzweringstheorie vals is, kan in feite een averechtse uitwerking hebben en de overtuigingen van de gelovigen versterken. Ander onderzoek suggereert dat het aanmoedigen van analytisch denken over intuïtief denken effectief kan zijn.

Campagnes zoals #donkervrijvrij-virus spelen ook een belangrijke rol. Als individuen hebben we allemaal de verantwoordelijkheid om de verspreiding van verkeerde informatie te helpen verminderen door te weigeren samenzweringstheorieën te delen op onze social media accounts. Terwijl er op langere termijn gewerkt wordt aan het begrijpen van de mechanismen van deze theorieën, kunnen we allemaal helpen om de schade die ze aanrichten te beperken. Wat we niet kunnen doen is het negeren van die gevaarlijke samenzweringstheorieën die onze samenleving blijven schaden, vooral in tijden van nationale crisis.

Sara Khan is hoofdcommissaris bij de Commissie voor de bestrijding van extremisme.